NFL 2021: AFC North

Bilde: TT

Man finner noen av NFLs beste lag og beste spillere i AFC North. Vinneren her kan man alltid stole på at vil bite fra seg i januar, men det har vært et lite taktskifte på gang de siste årene.

Av Mattis Holt, podcastvert for NFL-podden Pickpreik

Følg Pickpreik på Twitter



Pittsburgh Steelers har på en måte alltid vært en stormakt, men hvordan går det med en Ben Roethlisberger som har vurdert å legge opp hvert år siden 2017? Ravens har yppet seg, og selv Cleveland Browns gikk til playoffs i fjor. Samtidig har Bengals rustet opp med fjorårets «top QB» i draften, som de håper skal ha ristet av seg skaden.

Et rotterace

Ja, dette blir virkelig et rotterace.

Vi kan begynne med Baltimore Ravens, som i 2019 vant divisjonen med MVP Lamar Jackson i spissen. Den ultra-atletiske quarterbacken så ut til å være «den nye vinen» i hvordan en QB skulle spille i NFL, men så skjedde det som ofte skjer etter en revolusjonerende sesong: De andre lagene brukte hele sommeren på å finne ut hvordan de skulle stoppe det. Da ble det «bare» 11 seiere i 2020, og Lamar Jackson var middelmådig i flere kamper.

Så maste man om noen nye våpen til Jackson, og GM Eric DeCosta har levert tidligere 1st round-pick Sammy Watkins og draftet samtidig selv Rashod Bateman i 1. runde i år. Sistnevnte har pådratt seg en skade i pre season, men skal bli klar til å levere i løpet av sesongen. Så gjenstår det å se om det er nok til å heve Lamar Jackson – som passer – enda et hakk. For løpe, det kan han bedre enn noen i NFL.



Steelers er som nevnt i helt andre siden av skalaen, med en aldrende QB som ikke kan bevege på seg utenfor lomma. Men Big Ben skal visstnok være «i sitt livs form», og hvis det stemmer kan det bli gøy å følge Steelers igjen. Chase Claypool var det store gjennombruddet i fjor, og JuJu Smith-Schuster valgte å bli i Pittsburgh for å bevise hvilke kvaliteter han har. De to, sammen med en skadefri Diontae Johnson, kan gjøre skade mot hvem som helst.

Så har vi spilleren de satset på i årets draft, runningback Najee Harris, som de håper skal være den manglende puslespillbrikken i veien mot Super Bowl. Steelers har ikke vært skikkelig gode siden de hadde Le’veon Bell – nå har de en som på papiret skal være enda bedre. Vi skal heller ikke undervurdere at de har hentet Derek Watt fra Los Angeles Chargers, en fullback som gang på gang har fått runningbacken bak seg til å skinne sterkt.

Cincinatti Bengals har Joe Burrow, og de har gjenforent ham med LSU-lagkamerat Ja’Marr Chase. Det kan bli en gylden kombinasjon i mange år fremover. Spørsmålet her er heller om deres offensive linje kan beskytte Burrow nok til at han 1) kan levere som på college, og 2) holde ham skadefri. I tillegg har de en Joe Mixon som veldig gjerne vil ha litt spillerom å løpe på i år. I forsvar har de noen spennende spillere, blant annet fjorårets DE-gjennombrudd (dog for Saints) Trey Hendrickson, samt sterke spillere som Jessie Bates III og Vonn Bell bakerst.



Så er det divisjonens klovn. Eller, det har i alle fall vært sånn. Men i 2020 viste Cleveland Browns at de ikke lenger har til hensikt å bli ledd av. Etter 12 (!) sesonger uten winning record, så vant de i fjor flere kamper enn de tapte – og de kom seg til playoffs for første gang siden 2002.

Listen med mislykkede quarterbacks ser ut til å stoppe hos Baker Mayfield, som tar steg fra sesong til sesong. Superstjerne Odell Beckham Jr. er tilbake fra sin skade, og kan slå seg sammen med bestekompis Jarvis Landry igjen.

Den offensive linja ser veldig bra ut, og deres to runningbacks, Nick Chubb og Kareem Hunt, er blant ligaens beste. Da har vi ikke en gang nevnt at de har sikret seg et tidligere 1st overall pick – Jadeveon Clowney – på billig kontrakt for å komplementere deres andre 1st overall pick Myles Garrett i forsvar.

Nei, vi blir faktisk ikke overrasket om det er Browns som løper først over målstreken i dette rotteracet. Men de vil bli utfordret fra alle kanter.

Les også: NFL 2021: Vår guide til alle divisjonene



Følg Betsafe på Instagram