NFL-ennakko 2019: AFC-konferenssi

Järjestyksessään 100. NFL-kausi alkaa Suomen aikaa varhain perjantaiaamuna 6.9. Chicago Bearsin ja Green Bay Packersin välisellä ottelulla. Betsafe elää alkavalla juhlakaudella tuttuun tapaan vahvasti mukana. Ennen kautta käymme läpi molemmat konferenssit ennakkojen muodossa ja kauden aikana tarjoamme joka viikko vetovihjeet kiinnostavimpiin matseihin Betsafen vihjepalstalla.

Muista myös käydä katsomassa uusimmat vedonlyöntitarjoukset – heti kauden alussa saat jopa kaksi 10 euron ilmaisvetoa joka viikko panostamalla 30 euroa viikon ja 30 euroa viikonlopun aikana vedonlyöntiin. 

AFC: Divisioonat

AFC East

New England Patriotsista se alkaa ja Patsiin se myös päättyy, nimittäin arvuuttelu AFC Eastin ykköstilan nappaajasta tälläkin kaudella. Mikäli Sony Michelin polvet pysyvät ehjinä, Tom Bradyn ympärillä oleva hyökkäysarsenaali on edelleen mestaruustaisteluun yltävää kaliiberia ilman lopettanutta Rob Gronkowskiakin.

Josh Gordon on edelleen pannassa liigan puolelta, joten hyökkäyksessä on tilaa myös uusille tähdille. Puolustus on taattua laatua ja kun otteluohjelmakaan ei näytä Patriotsin osalta erityisen hankalalta, se on jälleen taistelemassa jopa kotiedusta konferenssifinaaliin saakka.

New York Jets ei jäänyt pyörittelemään peukaloitaan viime kauden jälkeen. Koko valmennusporras vaihdettiin ja toiseen kauteensa pelinrakentajana lähtevä Sam Darnold sai ykkösaseekseen Le´Veon Bellin. Kun ryhmän hyökkäystä täydennettiin mm. Jamison Crowderilla sekä kolminkertaisella Pro Bowl -guard Kelechi Osemelella, tämän kauden Jets on eri eläin kuin mihin viime vuosina totuttiin.

Hyökkäysorientoituneempaan kaartiin kuuluva uusi päävalmentaja Adam Gase saa juoksuttaa kentälle ryhmän, joka antaa terveenä pysyessään haasteen jo liigan kärkijoukkueillekin. Kysymysmerkkinä on puolustus, vaikka sinnekin lisättiin Pro Bowl -kävijä C.J. Mosley. Pudotuspelit voivat olla vielä liikaa pyydetty, mutta yksittäisissä otteluissa Jets tulee olemaan viihdyttävää katsottavaa.

Jetsin alkukauden otteluissa pisterajat kannattaa tutkailla tarkkaan. Voi olla, että markkina jopa ylireagoi Bellin saapumiseen, mutta pitkässä juoksussa Jetsin otteluissa voidaan nähdä pistejuhlia.

Amerikkalaisen jalkapallon joukkue

Tom Bradyn ja Bill Belichickin New England Patriots lähtee alkavaan kauteen hallitsevana mestarina. (Kuva: TT)

Buffalo Bills laittoi uusiksi käytännössä koko hyökkäyksen linjansa, sillä sisään tuli peräti kahdeksan uutta miestä. Tarkoituksena on taata toiseen kauteensa valmistautuvan pelinrakentaja Josh Allenin työrauha aiempaa paremmin. Viime kaudella Allen juoksi pallon kanssa paljon ja nyt palloa on varmasti tarkoitus laittaa ilmaan aiempaa enemmän.

Hyökkäyksen onnistuminen on Billsin kauden avaintekijä, sillä sen puolustus on rautaa ja vahvistuu vain entisestään. Sen avainmiehissä on näet edellisvuosien ykköskierrosten varauksia, jotka ovat kokemuksen myötä auttaneet tekemään Billsin puolustuksesta erään numeroiden valossa tiukimmista. Pudotuspelipaikka tulee silti olemaan todella tiukassa, sillä hyökkäykseltä vaadittu parannus on nykyiselläkin rosterilla vaatimusten ehdottomalla ylärajalla. Paljon on kiinni siitä, saavatko LeSean McCoy ja Frank Gore siirrettyä palloa eteenpäin maata pitkin ja luotua tilaa John Brownin kaltaisille ulommille laitahyökkääjille.

Miami Dolphins osallistuu liigaan myös tällä kaudella, koska sen on pakko saadakseen hyvän varausnumeron. Joukkue voi kaivaa kotonaan jonkin yksittäisen voiton, mutta kokonaisuutena Dolphins vetää happea tämän kauden, niin vaisu ja uutta verta kaipaava ryhmä sillä on kasassa.

Kuka voittaa afc East -divisioonan?

New England Patriots – 1.18

New York Jets – 7.50

Buffalo Bills – 11.00

Miami Dolphins – 26.00

AFC North

Baltimore Ravens on mielenkiintoisessa tilanteessa. Kesken viime kauden pelinrakentajaksi vaihdetun Lamar Jacksonin potentiaali täytyy saada ulosmitattua myös heittopelissä, vaikka Ravensin uhka onkin juoksupelin puolella hurjaa tasoa. Jacksonilla on käytössään Mark Ingramin kaltaisia aseita, mutta Heisman Trophyn voittaessaan Jackson oli myös erittäin laadukas heittäjä. Greg Roman on ollut valmentajahistoriansa aikana luomassa luovia ja voittavia hyökkäyksiä, joten Ravens saattaa olla eräs kauden yllätyspaketeista hyökkäyssuuntaan.

Suuremman menestyksen tiellä lienee puolustus. Uudistuneella miehistöllä kauteen lähtevä Ravens ei ole luokaton puolustuspäässäkään, mutta Ray Lewisin ajat ovat kaukana takana ja hyökkäyksen on syytä pitää pallo hallussaan jo yksinomaan haavoittuvan puolustuksen takia. Pudotuspelipaikka edelleen mahdollisuuksien rajoissa, mutta merkittävä kehitys viime kauden menestyksestä olisi yllätys.

Cincinnati Bengals tulee olemaan outo näky ilman päävalmentaja Marvin Lewisia sivurajalla. Oikeastaan kaiken oleellisen Bengalsin organisaatiosta ja sen todellisesta vaatimustasosta kaikki tasot läpäisten kertoo se, että Lewis oli ryhmän päävalmentaja 16(!) kauden ajan ilman että voitti yhtään pudotuspeliottelua.

Nyt puikkoihin astuu Zac Taylor, mutta vaikka nimi muuttuu ja muutoksia on luvassa myös kentällä, Andy Dalton ei muutu Tom Bradyksi eikä hyökkäys Joe Mixon pois lukien muuksi kuin keskinkertaiseksi. Tämä toki sillä lisäyksellä, että terve A.J. Green voi voittaa pelin joskus jotakuinkin omakätisestikin, mutta muilta osin odotettavissa on jälleen kelpo pino ”mukava kun pääsitte tulemaan paikalle ja antamaan sen voiton joka ei teille kuulukaan” -tappioita.

NFL pelaaja

Vihdoin pudotuspeleihin? Odell Beckham jr. tuo lisäulottuvuuksia Cleveland Brownsin hyökkäyspelaamiseen. (Kuva: TT)

Pittsburgh Steelers on sekoitus vanhaa ja uutta. Vanhalla tarkoitetaan luonnollisesti Ben Roethlisbergerin jatkoa pelinrakentaja, uudella taas viime kaudella läpi lyöneiden James Connerin sekä erityisesti JuJu Smith-Schusterin astumista entistä kirkkaampien valojen alle. Le’Veon Bell oli toki sivussa koko viime kauden ja Antonio Brown katseli viimeistä ottelua penkiltä, mutta fakta on se, että Killer B’s -kolmikko on nyt hajonnut Bellin ja Brownin lähdettyä, joten on uuden aika.

Smith-Schuster on varma hitti, mutta muiden ulompien laitahyökkääjien kohdalla riittää kysymysmerkkejä. Big Ben ei myöskään nuorene, vaikka pallo edelleen komeasti lentääkin. Tukimiehen ja kulmapuolustajan paikat tulevat olemaan Steelersille ongelma, eikä pudotuspelipaikka ole uudistuneelle joukkueelle minkäänlainen itsestäänselvyys.

Cleveland Browns lähtee kauteen eräänä mielenkiintoisimmista seurattavista. Kyseisen lauseen lukeminen aiheuttaa edelleen reaktion, jossa kaikki toivo maailman suhteen tuntuu menetetyltä. Toisaalta se luo myös olotilan, että kaikki on mahdollista. Jopa se, että Browns menee pudotuspeleihin ensimmäistä kertaa sitten kauden 2002.

Believeland elää nyt Baker Mayfieldin komennossa. Nyt ensimmäiselle täydelle kaudelleen valmistautuva Heisman-voittaja on saanut alkavalle kaudelle myös työkaluja, joiden käyttöpotentiaali on veden kielelle nostattava. Odell Beckham jr. sekä Kareem Hunt lisättynä jo tarjolla olleeseen Jarvis Landryyn tarjoavat sekä jalkoja että käsiä siinä määrin, että Mayfieldin kyky reagoida pääsee oikeuksiinsa.

Browns on nyt uuden paikan edessä, sillä menestys on välttämättömyys ja kaikki muu kuin pudotuspelipaikka pettymys. Mutta mikäli Freddie Kitchens saa joukkonsa kestämään paineet, jopa AFC Northin voittaminen on täysin realistinen tavoite.

Browns lähtee vedonlyönnissä divisionaansa jopa suosikkina, eikä kausivetojen suhteen olekaan hassumpi idea kokeilla divisioonavoittoa. Tasoitusvetojen suhteen taas Brownsin tilanne on se, että se saattaa saada liikaakin luottoa suuriin voittoihin. 

Kuka voittaa afc North -divisioonan?

Cleveland Browns – 2.35

Pittsburgh Steelers – 2.85

Baltimore Ravens – 3.60

Cincinnati Bengals – 17.00

AFC South

Indianapolis ColtsAndrew Luckin lopettamispäätös kirjataan viime vuosien suurimpiin shokkeihin sarjassa. Toki 29-vuotiaalla pelinrakentajalla oli takanaan paljon loukkaantumisia, mutta silti Comeback Player of the Yearin ilmoitus uran lopettamista vain muutamaa viikkoa ennen sarjan alkua muutti koko organisaation tilanteen.

Coltsin joukkueen rakenne on kaikessa hiljaisuudessa muotoutunut tasapainoiseksi. Puolustus otti viime kaudella valtavan harppauksen, vaikka sen heikkoudet pudotuspelivaiheessa vielä paljastuivatkin. Hyökkäyspäässä joukkueelta puuttuu leveyttä ulomman laitahyökkääjän paikalta T.Y. Hiltonin jälkeen, mutta Devin Funchess ja vielä palkkakaton alla oleva suuri tila voivat muuttaa tilanteen, varsinkin tulevina vuosina.

Nyt Colts on kuitenkin yksi suuri kysymysmerkki. Jacoby Brissett on fyysisesti vahva, Coltsin organisaation tunteva pelinrakentaja, jota suojaa yksi liigan parhaista hyökkäyksen linjoista. Silti, seura on nyt menettänyt talismaanin, jonka oletettiin antavan tällä kaudella mahdollisuuden viedä Colts vielä todella pitkälle. Kaikki katseet kääntyvät nyt Brissettiin.

Houston Texansin ensimmäinen ja tärkein tavoite on saada pidettyä pelinrakentaja Deshaun Watson terveenä ja sen tavoitteen saavuttamiseksi olisi ystävällistä, että miestä myös suojeltaisiin pelitilanteissa. Tähän Texans on panostanutkin sekä draft-hankinnoillaan että vapailla markkinoilla. Terve Watson on ase, joka antaa aihion toisen hyökkäyksen supertähden, DeAndre Hopkinsin käyttämiseen.

Joukkueella on käytössään puolustuksessaan edelleen J.J. Wattin kaltainen supertähti ja kun pelinrakentajakin lähtee kolmanteen kauteensa terveenä, tulosta olisi syytä odottaa. Epävarmuustekijöitäkin kuitenkin löytyy, sillä hyökkäyksen linja ei edelleenkään ole maailmanluokkaa eikä otteluohjelmakaan ole tällä kaudella Texansille järin suopea. Heti avausottelussa Saintsin vieraana nähdään jo paljon siitä, mistä Texans on tällä kaudella tehty.

NFL pelaaja 99

J.J. Watt tarvitaan terveenä Houstonin puolustuslinjaan. (Kuva: TT) 

Jacksonville Jaguars teki todellisen ykköskorin hankinnan, kun se nappasi toissakauden Super Bowlin MVP-pelinrakentaja Nick Folesin. Kun Folesille annetaan käyttöön Leonard Fournetten kaltainen pelote luomaan tilaa heittopelille, tulosta syntyy jos laitahyökkääjien laatu vain riittää. Kysymys kuuluukin, että riittääkö se? Suuria hankintoja tuolle osastolle ei tehty, joten Dede Westbrookin kaltaisilla tekijöillä on nyt tilaisuus nousta ykköskorin miehiksi.

Puolustuksessa Jaguars menetti kokemusta, mutta pohjimmiltaan kasassa on kuitenkin yhä puolustus joka oli viedä joukkueen toissakaudella Super Bowliin. Pudotuspelit ovat mahdollisuuksien ylärajoilla, mutta varmaa on ainakin se, että joukkueen täytyy parantaa radikaalisti viime kauden 5–11-saldosta.

Folesin hankinta antaa Jaguarsille eväät parantaa hyökkäyksessä, mutta koska joukkueen ykkösase on keskushyökkääjä ja isossa kuvassa menestyksen tae puolustus, pisterajojen suhteen on syytä tarkkailla underia.

Tennessee Titans nosti profiiliaan viime kaudella hetkellisesti siksi, että Derrick Henry yksinkertaisesti juoksi ihmisten läpi. Hyvin pian Henry sai vastaansa boksissa enemmän puolustajia kuin yksikään toinen keskushyökkääjä, eikä Marcus Mariota löytänyt 1) omaa terveyttään, 2) laitahyökkääjiä.

Kotipelit tulevat määrittämään paljon Titansin kaudesta, sillä se kohtaa kotistadionillaan viisi viime kaudella pudotuspeleihin yltänyttä joukkuetta. Mariota on ilmeisesti terve, Ryan Tannehill on kelpo vaihtoehto pelinrakentajaksi eikä Titans ole helppo joukkue lyötäväksi. Kokonaisuus jää kuitenkin sille tasolle, että tasaisessa divisioonassa olisi yllätys, mikäli joukkue löytäisi tiensä pudotuspeleihin.

Kuka voittaa AFC South -divisioonan?

Houston Texans – 2.30

Jacksonville Jaguars – 3.60

Tennessee Titans – 4.50

Indianapolis Colts – 5.50

AFC West

Kansas City Chiefs löysi itsensä viime kaudella jo Super Bowlin kynnykseltä ja Patrick Mahomes kruunattiin koko liigan MVP:ksi. Mahomes on tälläkin kaudella se pelaaja, joka saa ihmiset katsomaan Chiefsin pelejä, eikä 24-vuotiaan pelinrakentajan kehonhallintaa ja heittotaitoa eri asennoista yhdistettynä peliälyyn voi kuin ihailla.

Chiefs oli vaarassa menettää Tyreek Hillin riveistään kentän ulkopuolisten asioiden vuoksi, mutta pikakiitäjä on jälleen mukana riveissä. Travis Kelce löytänee myös pallon käsistään usein tiukoissa paikoissa ja kun keskushyökkääjäosastoa vahvistettiin vielä vanhalla kunnon työjuhta Carlos Hydella, hyökkäyksestä tavoitteiden saavuttaminen jää tuskin kiinni. Mielenkiintoista on nähdä myös nuoren tulokkaan, lähes Hillin veroisen raketin Mecole Hardmanin esiintyminen ulomman laitahyökkääjän paikalla.

Chiefs taistelee kyllä AFC Westin voitosta tälläkin kaudella, mutta sen puolustus ei näytä käytännössä miltään osin paremmalta kuin viime kaudella. Sadan pisteen otteluita odotellessa, eli jopa järjettömältä tuntuvien pisterajojen yli lyöminen voi antaa arvoa kauden mittaan.

Denver Broncos päätti korvata kokeneen pelinrakentajan kokeneella pelinrakentajalla, sai kaudelle 2019 aivan karmean otteluohjelman ja Joe Flaccon johtaman hyökkäyksen johdolla Broncosilla on todellinen vaara jäädä siihen samaan limboon, jossa joukkue on ollut jo kaksi edelliskautta.

Totaaliseen synkkyyteen Denverissä ei kuitenkaan ole aihetta, sillä sen keskushyökkääjäosasto on kunnossa ja ulompien laitahyökkääjien osastolla on tulevaisuutta, jonka potentiaali voi realisoitua jo tällä kaudella. Päävalmentaja Vic Fangion ehkäpä suurin muutostyö on kuitenkin puolustuksessa, joka oli Broncosin menestyskausien kulmakivi. Fangio on pohjimmiltaan puolustusorientoitunut valmentaja, joka voi hyvinkin tehdä Broncosista jälleen todella hankalan voitettavan.

Pudotuspeleihin yltäminen tulevalla kaudella olisi yllätys, mutta mikäli puolustus muodostuu sellaiseksi yksiköksi kuin sen potentiaali olisi ja Phillip Lindsay jatkaa hurjaa menoaan keskushyökkääjän paikalla, kukapa tietää? Kivikova divisioona ei kuitenkaan auta asiaa.

NFL Mahomes

Ilotulitusta luvassa? Patrick Mahomes ihastutti NFL-ystävät ja pokkasi MVP-palkinnon. (Kuva: TT) 

Los Angeles Chargers on jälleen todellinen kandidaatti vääntämään jopa divisioonan voitosta. Melvin Gordonin sopimusneuvottelukiistat ovat värittäneet ja värittävät yhä joukkueen valmistautumista kauteen, mutta sillä on yhä riveissään paitsi kilpailukykyinen puolustus, myös ilman Gordoniakin voittava hyökkäys.

Chargers oli viime kaudella joukkue, joka pelasi kaikessa hiljaisuudessa itsensä kunnioitettavaan kokonaissaldoon ja Philip Riversin johtama hyökkäys saa takaisin vähintäänkin Hunter Henryn sekä mahdollisesti vielä myös Gordonin. Austin Ekeler teki viime kaudellakin kelpo jälkeä Gordonin ollessa loukkaantuneena keskushyökkääjän paikalla ja kun Chargersin otteluohjelmaa katsoo, tulee helposti miettineeksi että kaikki avaimet ovat sen kädessä jopa Chiefsin yläpuolelle sijoittumiseksi.

Chargersin lyöminen divisioonavoittajaksi on kausiveto, jonka kertoimia kannattaa seurata tarkasti.

Los Angeles Raiders, tuo kaikkien tosi-tv-suosikki on lähtenyt luomaan itselleen uutta uskottavuutta. Viime kaudella sillä oli useampiakin ongelmia, joista merkittävin oli kiistatta se, ettei se saanut puolustuksessa kiinni miehiä eikä palloa. Tätä ongelmaa GM Mike Mayock lähti korjaamaan draftin ja siirtojen kautta, mutta tv-kommentaattorina edelliskaudet toimineen Jon Grudenin urakka on silti valtava.

Suurimmat otsikot sai osakseen luonnollisesti Antonio Brown, jonka siirtyminen vapaana agenttina Raidersiin antaa Derek Carrille aseen, jollainen harvalla pelinrakentajalla on koskaan urallaan käytössä. Jos AB84 nyt siis suostuu pelaamaan nykysääntöjen mukaisella kypärällä eivätkä jalkaongelmat häiritse kautta.

Yhtä kaikki, Raiders pelaa divisioonassa josta sen ei ole syytä olettaa menevän vielä tällä kaudella kuuhun asti. Kun sen otteluohjelma on vielä viime kauden sijoitusten perusteella ehkäpä koko liigan vaikein, maltillinen kehitys on realistisin skenaario. Hyvä tuotantokausi Hard Knocksia on jo pieni voitto sinänsä!

Kuka voittaa AFC West -divisioonan?

Kansas City Chiefs – 1.62

Los Angeles Chargers – 2.85

Denver Broncos – 13.00

Oakland Raiders – 15.00

Muista myös

TAGIT

JAA