UFC 249: Justin Gaethje – Saffordin saalistaja

”Olen kauhuissani ja rakastan sitä.” 

Justin Gaethjen Twitteriin kirjoittama kommentti kuvastaa täydellisesti nuoren amerikkalaisen mielenlaatua. Gaethje kohtaa tulevana viikonloppuna UFC 249:n pääottelussa Tony Fergusonin, yhden kaikkien aikojen parhaista vapaaottelijoista, joka on voittanut 12 kamppailua putkeen. Ferguson ei ottele pikkunätisti riskejä vältellen, vaan laittaa jokaisessa ottelussaan kaiken likoon.

Samoin tekee Gaethje. (Kansikuva: TT)

Veljensä vartija

”Justin oli aina erilainen. Hän halusi painia kovimpia karjuja vastaan ja asetti itsensä mahdollisimman tukaliin tilanteisiin. En ole koskaan tavannut yhtä kilpailuhenkistä ihmistä.”

Gaethjen lukioaikaisen painivalmentajan kommentit kertovat paljon amerikkalaisesta. Syrjäisessä Saffordin kaupungissa, Arizonassa, syntynyt ja kasvanut Gaethje oli jo pienestä pitäen vilkas ja äänekäs lapsi. Ray ja Carolina Gaethje olivat tapailleet pari vuotta, kun Carolina tuli raskaaksi. Lapsia ei kuitenkaan tullut vain yksi, vaan nuori pariskunta sai kaksoset vuonna 1988. Nimiksi pojille tulivat Justin ja Marcus.

Veljekset aiheuttivat vanhemmilleen paljon päänsärkyä. Sohvat ja sängyt saivat kyytiä, kun pojat painivat ja pelasivat sisällä jenkkifutista. Rasavillit lapset laitettiin painikouluun jo neljävuotiaina, mikä rauhoitti menoa hieman. Pojat kasvoivat ja urheilivat yhdessä: missä Justin, siellä myös Marcus. Veljekset pelasivat baseballia ja amerikkalaista jalkapalloa, mutta ykkösjuttu oli paini. Pojat tekivät toisilleen niskalenkkejä jo ennen kuin osasivat kävellä.

Saffordin kuparikaivos on kaupungin talouden kulmakivi. Kaivos työllistää yli 800 ihmistä 10 000 asukkaan pikkupaikkakunnalla. Ray Gaethje on työskennellyt kaivoksella 30 vuotta, Gaethjen isoisät jäivät eläkkeelle kaivokselta ja nykyään myös Marcus työskentelee siellä. Justin paiski kaivoksella hommia yhden kesän ja tienasi hyvin, mutta sai äkkiä tarpeekseen 12-tuntisista työvuoroista. Kun Carolina vielä kannusti poikaansa kouluttautumaan, oli valinta selvä.

Justin panostaisi opiskeluun.

Justin ”The Highlight” Gaethje

Painia, UFC-tähtiä ja havahtuminen

Urheilu säilyi tärkeässä roolissa halki vuosien. Veljekset kirittivät toisiaan yhä parempiin suorituksiin ja Justin oli lukionsa painiässä. Lukion ensimmäiset painitreenit olivat ikimuistoiset: kun painiopettaja Herman Andrews käytti Justinia tekniikkaopetuksessa apuna, nuorukainen päätti paiskata valmentajan kaikkien edessä selälleen. Andrews muisteli tapausta hymyssä suin SB Nationin vuonna 2017 julkaisemassa Gaethje-dokumentissa.

Nuorukainen keräsi painimatolta arvokasta kokemusta. Gaethje paini lukiossa 200 ottelua, joista hän hävisi ainoastaan seitsemän. Etenkin viimeisinä lukiovuosinaan 2006-2007 hän oli suorastaan ylivoimainen. Gaethje nappasi putkeen kaksi Arizonan osavaltion painimestaruutta 68-kiloisissa. Perheen postilaatikkoon alkoi tipahdella postia eri yliopistoista, joista yksi nousi yli muiden. Pohjois-Coloradon yliopistolla oli nimittäin tarjota Gaethjelle paikka yliopistourheilun eli NCAA:n ykkösdivisioonasta.

Komeasta menestyksestään huolimatta Gaethje oli edelleen hiomaton timantti. Ben Cherrington, yliopiston painivalmentaja, näki että nuorukaisella oli räjähtävyyttä ja oikea asenne harjoitteluun, mutta tekninen puoli vaati työstämistä. Gaethje laitettiin armottomaan harjoitusmankeliin, mutta kovaluontoinen urheilijanalku kesti rääkin. Lopputulos oli komea: Gaethje sijoittui vuonna 2010 seitsemänneksi 71-kiloisten sarjassa. Tämä on kovatasoisessa NCAA:n ykkösdivisioonassa komea saavutus.

Ensikosketuksen vapaaotteluun Gaethje sai jo 1990-luvulla. Perhe hankki kaapelitelevision, jolla näki tukun erilaisia maksukanavia, joukossa myös ensimmäiset UFC-lähetykset. Veljekset katsoivat otteluita huuli pyöreänä ja Justin mietti, että tuota lajia täytyy kokeilla jonain päivänä.

Se päivä koitti yliopiston painiharjoituksissa, kun saliin ilmaantui yllättäen joukko UFC-tähtiä. Shane Carwin, Rashad Evans ja itse Georges St. Pierre liittyivät harjoituksiin ja Gaethje näki läheltä, miten mestaritason ottelijat harjoittelevat. Nuorukainen ei häkeltynyt, vaan tajusi, että he olivat tavallisia kuolevaisia. Gaethje oivalsi, että hän pystyisi siirtymään vapaaotteluun nopeasti vankan painitaustansa turvin. 

Tutkinto taskuun, huippuvalmennuksen pariin

Gaethje ei ollut mikään lukutoukka, mikä näkyi hänen koulumenestyksessään. Myös stipendiurheilijoiden pitää hoitaa opiskelunsa kunnialla ja arvosanojen tippuessa vaarana on, että urheiluoikeus menee jäähylle. Cherrington keksi ovelan juonen: jos Gaethje parantaisi arvosanojaan, valmentaja hankkisi hänelle painikauden jälkeen MMA-matsin. Nuorukainen teki työtä käskettyä ja numerot kohenivat.

Ottelu järjestettiin puistoon pystytetyssä nyrkkeilykehässä kesällä 2008. Gaethje ei osannut lyödä, eikä hän ollut koskaan sparrannut, joten hän päätti tehdä sen minkä parhaiten osaa: painia kuin viimeistä päivää. Gaethje syöksyi heti vastustajansa jalkoihin ja dumppasi hänet päälleen. Ottelu oli ohi ennen kuin ehti kunnolla alkaakaan.

Amatöörivapaaottelu kulki mukana koko Gaethjen yliopisto-opiskelun ajan. Hän aloitti järjestelmällisen lajiharjoittelun – ohjelmassa oli nyrkkeilyä, brasilialaista jujutsua ja tietysti painia. Tasokasta valmennusapua löytyi paikallisesta Grudge Training Centeristä, kun Gaethje pääsi Trevor Wittmanin oppiin. Syksyt, talvet ja keväät sujuivat opiskelun ja painin parissa, kesällä Gaethje panosti MMA-harjoitteluun ja otteli lopulta seitsemän kertaa amatöörinä.

Gaethjen lahjakkuus oli ilmeistä – hän voitti jokaisen amatöörimatsinsa. Erityisen merkillepantavaa oli hänen nopea kehittymisensä pystyottelussa. Kun Gaethje osui, vastustajat lakosivat.

WSOF:n kiintotähti

Ammattilaisdebyytti tapahtui lopulta 22-vuotiaana elokuussa 2011. Ottelu oli lähes toisinto ensimmäisestä amatööriottelusta, kun Gaethje tyrmäsi vastustajansa rajulla heitolla. Nuorukainen oli heti elementissään, hän nautti kaikesta kehässä. Yleisön kannustuksesta ja energiasta, otteluhanskojen tunteesta ihollaan ja sähköisestä tunnelmasta. Gaethje oli koukussa.

Nuoren urheilijan ura eteni rivakasti. Voittoja kertyi hurjalla tahdilla: Gaethje tarvitsi seitsemän voiton keräämiseen vain 15 kuukautta ja tyrmäykset seurasivat toisiaan. Yleisö ihastui Gaethjen näyttävään tyyliin, minkä johdosta hän sai lempinimen ”Highlight”, kohokohta. Nimi oli enemmän kuin ansaittu, sillä Gaethjen ottelut olivat kerta toisensa jälkeen iltojen kohokohtia.

Hype kasvoi ja Gaethje solmi sopimuksen World Series of Fightingin kanssa tammikuussa 2013. Diilin taloudellinen merkitys oli huomattava ja lupaava ottelija pystyi keskittymään täysin vapaaotteluun. Ensimmäisessä ottelussa kaatui isojen kehien konkari Gesias Cavalcante ja kolmen WSOF-voiton jälkeen Gaethje pääsi jo titteliotteluun. Hänet kruunattiin organisaation mestariksi tammikuussa 2014 ja Gaethjen ottelutilasto oli täydellinen 11-0-0.

Vuosien myötä Gaethjesta muodostui WSOF:n kirkkain tähti. Hän otteli yltiöpäisen rohkeasti, luotti iskukestävyyteensä ja pyrki tyrmäämään jokaisen vastustajansa. Taktiikka toimi täydellisesti, kymmenestä WSOF-matsista tilille kertyi yhtä monta voittoa. Ainoastaan Melvin Guillard selvisi Gaethjen kanssa täyden ajan tajuissaan.

Hankala alku, tyrmäävä nousu

Pitkään odotettu UFC-sopimus realisoitui alkuvuodesta 2017. Gaethjen alku uudessa organisaatiossa oli vaikea: ensimmäisessä ottelussa kaatui Michael Johnson tyrmäyksellä, mutta Eddie Alvarez ja Dustin Poirier pysäyttivät hehkutetun lupauksen nousukiidon. Gaethje osoitti kuitenkin fiksua pelisilmää, kun hän alkoi hienosäätää valmentajiensa kanssa aiemmin täydellisesti toiminutta ottelemistyyliä.

Yltiöpäisen aggressiivinen prässi sai hienostuneempia sävyjä ja Gaethje malttoi hakea kärsivällisemmin sopivaa hetkeä tappolyönneilleen. Holtiton syöksähtely muuttui hallituksi aggressioksi. Muutokset tepsivät välittömästi: ensin nukahti James Vick elokuussa 2018, puolen vuoden päästä saman kohtalon koki kevytsarjan parhaimmistoon pitkään kuulunut Edson Barboza. Tuorein uhri oli Donald ”Cowboy” Cerrone syyskuussa 2019.

Justin Gaethje taistelee

Gaethje voitti edellisessä ottelussan Donald ”Cowboy” Cerronen. (Kuva: TT)

Nopeat tyrmäysvoitot nostivat Gaethjen tittelihaastajien lyhyelle listalle. 10. toukokuuta hänellä on mahdollisuus nousta UFC-mestariksi. Vastassaan hänellä on täydellinen tanssipari, Tony Ferguson. Gaethje tiivisti tulevan ottelun hengen täydellisesti UFC 249:n lehdistötilaisuudessa:

”Tony ei väsy, hän kukoistaa pimeissä paikoissa. Minä isken kuin höyryvasara. Jos osun Tonyyn, hän nukahtaa. Jos en osu, hän todennäköisesti kurmottaa minua kyynärpäillä ja kuristaa minut ottelun loppupuolella. Kävi miten kävi, tärkeintä on, että edustan itseäni ja perhettäni kunniakkaasti.”

Fiksun miehen puhetta.

Markus Lukkarinen
@mtlukkarinen

Miten matsissa käy? Viekö Ferguson ottelun tuomariäänin Makun ennustuksen mukaan vai yllättääkö Gaethje tyrmäyksellä? Klikkaa alta kertoimet auki ja iske betsit sisään!

TAGIT

JAA